El 8 de enero, la policía hizo una redada en una reunión de culto bautista en Oral, al noroeste de Kazajistán (Asia Central), y multó a Dmitry Isayev y a Vladimir Nelepin por celebrar la reunión sin la aprobación del Estado. Diez días después, otro bautista, Nikolai Novikov, fue multado por distribuir literatura religiosa en la calle.

No es la primera vez que Novikov se enfrenta a cargos, y como miembro del Consejo de Iglesias Bautistas se niega a pagar las multas por principio. La iglesia no se registra ni paga multas, argumentando que no deben ser castigados por ejercer su derecho a la libertad religiosa.

Negarse a pagar una multa puede suponer la prohibición de viajar al extranjero, y Novikov no ha podido salir del país desde octubre de 2013, según declaró. "Me quitaron una de las multas directamente del sueldo, pero me negué a pagar las otras. No nos consideramos culpables, así que no pagamos".

En 2020, al menos 16 cristianos kazajos fueron multados por actividades religiosas ilegales, como dirigir una iglesia no registrada y distribuir y vender literatura cristiana. Las multas pueden oscilar entre dos semanas y tres meses de salario medio.

¿Cambio?

El gobierno kazajo controla estrictamente las actividades religiosas, con el pretexto de frenar la amenaza del extremismo islámico. Sólo se permiten las actividades religiosas aprobadas por el Estado, y las iglesias protestantes, consideradas "extranjeras" y una amenaza para el poder político, son especialmente perseguidas. Otros grupos, como los Testigos de Jehová y algunas sectas musulmanas, también son objeto de acoso.

En 2020, sin embargo, la Comisión para la Libertad Religiosa Internacional de Estados Unidos, un organismo asesor del gobierno bipartidista, señaló que las cosas habían empezado a cambiar en Kazajistán. No sólo se había producido una disminución de los procesos administrativos relacionados con delitos religiosos, sino que en 2019 el gobierno había archivado la aplicación de nuevas restricciones basadas en una restrictiva ley de religión de 2011, señaló la comisión. El gobierno también comenzó a colaborar con sus homólogos estadounidenses con el objetivo de mejorar la libertad religiosa en el país.

Los analistas de Puertas Abiertas afirman que es demasiado pronto para ser optimistas sobre la evolución de Kazajistán. "Las elecciones de diciembre de 2020 se celebraron sin que participara ningún partido de la oposición, y la actitud del gobierno hacia los activistas y periodistas tampoco cambió", dijo Rolf Zeegers, analista de persecución de la unidad de investigación de Puertas Abiertas. "Además, esta noticia es un claro indicio de que poco ha cambiado en el país".

El año pasado, a dos iglesias vecinas de la capital, Nur-Sultan, se les dijo que sus edificios eran necesarios para un nuevo jardín de infancia. Los representantes de las iglesias de la zona dijeron entonces a Puertas Abiertas que las iglesias registradas eran controladas cada vez con más frecuencia y se enfrentaban a mayores restricciones; para las iglesias no registradas era cada vez más difícil reunirse, dijeron.

El país centroasiático se encuentra firmemente en la Lista Mundial de la Persecución de Puertas Abiertas de los 50 países donde es más difícil ser cristiano. La clasificación de Kazajstán en la lista de 2021 bajó siete puestos en comparación con otros países, pero "la puntuación que indica los niveles de presión que experimentan los cristianos a diario sigue siendo la misma", dijo Zeegers.